視障新知

穿戴式導航設備 可讓盲人跑者獨立完賽

DIGITIMES/ 邱龍傑

撰文時間:2017/12/5
  美國一名35歲的盲人運動員Simon Wheatcroft,因採用新創公司WearWorks的可穿戴導航設備的原型,可望成為第一個不需要任何協助下,獨立完成馬拉松賽事的盲人跑者。
  
  據The Verge報導,當今全球有15億人喪失視力或視力受損,大部分視障人士都沒有工作,並且面臨不同程度的行動性和導航障礙。Wheatcroft採用WearWorks的技術後,不僅增強周圍道路的心裡地圖,甚至還可以為過度依賴智慧手機的人指引方向。
  
  Wheatcroft完成2016年波士頓馬拉松賽、紐約馬拉松賽等等重要賽事,但是在這些賽程中,Wheatcroft都仰賴嚮導一起跑,現在他正在尋求科技協助。
  
  Wheatcroft於2016年5月非洲納米比亞沙漠馬拉松採用IBM工程師開發的糾正性導航技術,該設備使用一系列音頻線索導航,引導跑者並將其維持在由程式設定的範圍內,該設備被命名為eAscot。
  
  Wheatcroft表示,eAscot可以作為校正導航的一個概念證明,但整體功能仍有太多限制,譬如設備假定沙漠沒有障礙物,使得他在第二天賽事中,在沒有導航員陪伴下撞到一個未標示的旗桿。
  
  Wheatcroft認為,對於視障人士來說,還沒有真正實惠或難以實現的突破性導航技術。Google Glass和Aira訂閱服務雖可讓盲人取得視野範圍中的資訊,但Aira訂閱服務每月要價329美元,現在用戶少於1,000人。
  
  微軟(Microsoft)的Seeing Eye透過手機鏡頭和視覺識別軟體來導航某些場景,但導航線索有限,且需要持續的電力和Wi-Fi連線,使用上還存在很多限制。這也是為何導盲犬與手杖仍然有其必要的原因。
  
  Wheatcroft至今使用的大部分技術都依賴音頻提示,但是音頻對於溝通而言仍然不夠,因此Wheatcroft愈來愈看重觸感,認為觸覺技術可以控制視力受損的人,而不會使感官過度負荷。
  
  他認為,觸覺設備可以透過語音命令喚醒以使用GPS導航,然後透過在皮膚上輕輕敲擊來引導。該系統可以與其他感測器系統結合,再輔以導盲犬或手杖來避免障礙物、階梯變化,以及突發限制。
  
  Wheatcroft找到觸覺解決方案公司WearWorks,開發一款穿戴式觸覺設備Wayband。用戶將Wayband與手機配對,並利用GPS繪製路線,一旦用戶步入錯誤方向,或接近繪製的障礙物時,Wayband會發出如摩絲密碼的嗡嗡聲,譬如左轉信號是4下輕拍,右轉是2下較長的拍擊。
  
  但是Wayband雖然可以把一個盲人帶到郵局,但卻無法幫助他們避免窪坑或過馬路。為此,Wheatcroft將與Wayband團隊合作打造超音波設備來幫助進行微型導航,這款設備叫做「烏龜」,是約2平方英寸的綠色塑膠裝置,綁在Wheatcroft的胸前,播放和接收超聲波振動,當反射波徵測到另一個跑步者或物體靠近時,裝置的恆定低水平振動會加速運作。
  
  Wheatcroft參與紐約馬拉松賽事時除了配戴烏龜之外,還佩戴一個如臂章大小的裝置版本。比賽結束後,WearWorks計畫開始銷售Wayband的早期版本,包括運動員的臂章版本,起價為300美元。
  
  但是在紐約馬拉松賽程的測試當中,烏龜的功能因為下雨而停擺,Wayband也收不太到訊號,研究團隊認為是數據量太大,以及賽道沿線通訊量不足所致。
  
  WearWorks下一步是改進軟體演算法區別資料差異,加強硬體耐受度以及GPS系統,WearWorks認為2018年智慧手機採用的GPS晶片,可望將導航精確度提升到約1英尺的範圍內,大幅提高系統性能。
  
本文出處:DIGITIMES(參考網址)
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